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旧金山华裔首席法官第一人李明美

2013-12-24 14:17:47
                                                                          
 
      据美国《世界日报》报道,美国宪法采用行政、立法及司法三权分立制度。李明美(Cynthia Ming Mei Lee)由2013年元旦起出任旧金山高等法院首席法官,也是“法官之首”。加上旧金山市长李孟贤及市议会议长邱信福,目前旧金山市府的三权都由华裔掌管,写下辉煌的华人从政历史,全美没有其他地区可以媲美。
李明美是司法界公认的女杰,被视为实力派法官。投身司法界服务40年,屡屡有创举。过去她在旧金山地方检察处服务时,就是首位担任检察组长的华裔。

  坚持用中文名:无比光荣

  记者问:你是旧金山160多年来担任首席法官的第一位华裔,可以先谈谈首席法官的产生过程吗?

  李明美答:旧金山高等法院共设有52个法官席位,首席法官是由法官投票选出。首席法官任期两年,去年底我在内部选举中当选,任期由2013年元月起至2014年底。

  当选首席法官是莫大的荣誉和成就。成为旧金山史上第一位华裔首席法官,更感荣幸,对于我和我的家人来说,意义非凡。

  我希望我能为无数年轻的华裔女孩带来更多的梦想,鼓励她们走向法律界发展。虽然司法界的华裔法官很少,华裔女法官更少,但仍然有机会。法官的族裔背景应该反映人口结构,旧金山的华裔人口比例那么高,应该有更多华裔出任法官。

  问:你在法院的官方名牌上刻有你的中文名字,大家一看就知道你是华裔。这在司法界并不常见,有特别原因吗?

  答:这一直是我个人的坚持。我担任检察官21年,我的官方姓名就是Cynthia Ming Mei Lee,我的名片上也永远印上中文的“李明美”。

  我在加拿大出生,已是第三代华裔,祖父母及父母辈的移民历史,让我对自己的华裔背景而感到无比的光荣。华裔是我的族裔背景,我要让所有人都知道。

  加国出生 纽约华埠长大

  问:你在加拿大出生,如何与旧金山结缘?

  答:我们家的移民史与加拿大很有渊源。我的祖父母和外祖父母两家都是由广东台山先移民到加拿大,后来再到美国。但两家人在台山和加拿大都不认识,父母是在纽约认识结婚。

  先谈我的祖父,他原是广东台山的农民。离乡背井先到香港学厨,当上香港一家贸易公司厨师后,再由香港移民到加拿大安大略省夏米顿市(Hamilton)。

  祖父在加拿大生活了近30年,努力工作养妻活儿,并将祖母由中国带到加拿大。我的父亲李家维(Charles Lee)是祖父三个孩子中的老大,他和我的姑姑、叔叔三人都在加拿大出生。

  祖父到了加拿大后,变为成功的商人,在加拿大先后买下三家洗衣店。1918年,祖父曾带者妻子及三个孩子回广东住了九个月,在广东江门市建了一栋房子,安顿好家人后,只带着我的父亲重回加拿大闯天下。

  祖父回到夏米顿市后生意业务更大,由洗衣店扩大到餐饮业,买下两家餐馆。父亲从小就在祖父的店里帮忙。1928年祖父只身再回中国,将幼子李家钊(James Lee)接回加拿大。翌年祖父带着两个儿子搬到安大略省柯本港(Port Colborne)市,经营另一家餐馆。

  祖父于1930年代后期回乡定居,与祖母重聚,不久后辞世。留下的餐馆由我的父亲、叔叔和表叔三人接手经营。所以我是在柯本港出生。

  问:你在加拿大长大?

  答:我有一个姊姊和一个妹妹,我是老二。我和姊姊在加拿大出生,但在纽约长大。我们三姊妹的童年全在纽约华埠度过。

  问:你的祖父已在加拿大创下事业,为什么一家人会迁到美国?

  答:加拿大一直是美国的友好邻国,我们在加拿大出生,可自由往返两国。早年父亲经常来往柯本港和纽约,年轻时父亲在祖父的餐馆帮忙,也曾到饼店当学徒,学会炒菜和做饼。但祖父留下的餐馆,不足以维持三个家庭的开支。父亲最年长,就决定离开柯本港,让餐馆由弟弟和表弟打理。1944年父亲到纽约发展,他有朋友住在纽约。

  父亲到纽约后,在朋友的安排下认识了我的母亲,第二年就结婚。父母算是盲婚,由友人介绍,没多了解就结婚。但成婚后却愈加爱恋对方,夫妻感情很好。

  1945年,父亲带着母亲回到柯本港住了五年,再帮忙打理餐馆。我和姊姊就是那个时候出生,1950年我们一家人又搬回纽约华埠。

  问:可以想象,纽约华埠对你的影响很大?

  答:父亲在纽约华埠一家五金店工作,每周上班六天,由早上10时至晚上10时,每逢周三休息。至今我无法忘怀那温馨的家庭乐,每周三也是母亲的休息日,改由爱烧菜的父亲掌厨。

  记得那时每周三的早上,父亲总要他的三个女儿在上学前说出一道爱吃的菜,每人点一道。我们上学后,父亲就去买菜,准备晚餐。

  父亲很疼爱三个女儿,而且不只对女儿及妻子,也经常服务华人小区。

  金山读法律:想改变社会

  问:你怎会选上法律?

  答:我是获得奖学金而进入麻州的私立女子大学Mount Holyoke College。我主修社会学及历史,目的是想了解更多社会问题。老实说,上大学时未想到将来的职业,只愿未来可尽一己之力去改变社会。

  直到大学毕业时,我从报上读到美国历史上著名的刑事案Sacco and Vanzetti。Nicola Sacco和Bartolomeo Vanzetti都是意大利裔移民,也是活跃的反政府分子。两人因1920年4月麻州的一宗鞋厂劫杀案而被捕。执法当局指控两人是枪杀两名死者的凶手。虽然检方掌握的证据不充分,但两人一次又一次被法院及上诉法庭裁定有罪,1927年被处死,事后才被确认无罪。

  这个案子让我感到美国的司法制度未尽公平,我就想当律师,充满着改变社会的理想。当年我与父母飞到夏威夷参加姊姊的婚礼,途经旧金山,就被旧金山吸引着,于是决定寄信申请旧金山金门大学法学院。

  问:从此就留在旧金山?

  答:我由纽约来到旧金山读法学院时,身上只带了100元,没有亲人,也没有朋友,只间接认识了一位朋友的朋友。最初来到旧金山,我租住在日落区Taraval街与第17街交界Safeway超市对面的一户公寓。我与许多年轻人一样,不怕冒险。我在旧金山是由零开始。从没想过有一天自己会成为旧金山高等法院的首席法官。

  获被告感激:你救我生命

  问:你从法学院毕业后就进地检处当检察官吗?

  答:一切也是出乎我的意料之外。我先在私人律师事务所执业三年,但感到私人执业难以累积法庭辩论经验。为了争取更多辩论机会,我就向地检处提出申请,结果被录用了。原来我只计划当三年的检察官,却爱上了这份工作,舍不得离开。

  由检察官改任法官,也非我的预料。在地检处服务22年,经常有人鼓励我申请出任法官。直至1998年我才抱着一试的心情,递上了申请表。又是意外地获得州长威尔逊的任命。

  问:你担任法官已超过14年,最得意和最失意的是什么?

  答:审理谋杀案最具挑战性。我最得意的时候是看见被告回到法庭告诉我,“你救了我的生命。”他被判辅导复健后重拾人生,这是当法官最大的满足感。最失意是2010-2011年度州府大幅度削减经费后,法院要裁减许多工作人手。

  展望2014年,我希望都是得意,我计划扩大推动电子法庭服务,让所有民众可透过网络获得更多的服务
 
 
                                                                                                                         世界华人网  编辑:田晶
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